quinta-feira, 23 de fevereiro de 2012

Texto original sobre as conspirações.

The truth’, the TV show The X-Files told us, ‘is out there’. Millions of people worldwide seem to agree, disbelieving official accounts of important social and political events. In the United States, for example, scholars have noted a steady increase in the number of poll respondents who believe that Lee Harvey Oswald did not act alone in killing John F. Kennedy (Goertzel, 1994; McHoskey, 1995). In the wake of 9/11, commentators highlighted the proliferation of conspiracy theories about the event (e.g. Goldberg, 2004), with polls suggesting that more than a quarter of respondents believe the US government knew in advance (Zogby International, 2004), participated in, or took no action to stop the attacks (Hargrove & Stempel, 2006).

But conspiracy theories are not a uniquely American phenomenon: in a poll of seven predominantly Muslim countries, Gentzkow and Shapiro (2004) reported that almost four fifths of respondents did not believe the 9/11 attacks were carried out by Arabs, believing instead that it was the work of the US or Israeli governments (for other conspiracy theories in the Middle East, see Zonis & Joseph, 1994). In Britain, the BBC’s documentary series The Conspiracy Files has examined a range of theories in current circulation, including those about the deaths of Princess Diana and UN weapons inspector David Kelly, the bombing of PanAm Flight 103, and the London bombings of 7 July 2005.

Given such widespread belief in conspiracy theories across the globe, it comes as something of a surprise to learn that there remains a dearth of empirical research on the topic (Abalakina-Paap et al., 1999). Part of the problem may be that academics have traditionally not engaged with conspiracy theories for fear of being branded as conspiracy theorists themselves. Until recently, it was not uncommon to find accounts of possible or real conspiracies prefaced by disclaimers of the kind that Ramsay (1990) notes: ‘In intellectually respectable company, it is necessary to preface any reference to… conspiracies with the disclaimer that the speaker “doesn’t believe in the conspiracy theory of history (or politics)”.’

A related problem is in distinguishing between a conspiracy theory and an awareness of genuine political conspiracies. A broad definition of the former was provided in Hofstadter’s (1966) seminal essay, ‘The paranoid style in American politics’, where a conspiracy theory was described as a belief in the existence of a ‘vast, insidious, preternaturally effective international conspiratorial network designed to perpetrate acts of the most fiendish character’ (p.14; for extended discussions, see Bale, 2007; Sunstein & Vermeule, 2009). That such beliefs are relatively widespread suggests that they fulfil certain social functions or psychological needs; given this role, conspiracy theories are deserving of the same academic study as other religious, political or social beliefs (Bale, 2007).

The remainder of this article discusses both early work in sociology and cultural studies on the causes of conspiracy theorising, and emerging psychological research focused on the individual difference antecedents of conspiracy theories. We conclude with reasons why further research on conspiracy theories is important, both in terms of academic research and sociopolitical practice.

Early sociological work
Hofstadter’s (1966) essay on the ‘paranoid style’, in which he examined right-wing conspiracy theories, effectively set the tone of much of the research that was to follow. The paranoid style, Hofstadter (1971, pp.2–3) argued, was a result of ‘uncommonly angry minds’, whose judgement was somehow ‘distorted’. Following this vein, some scholars came to view conspiracy theories as a product of psychopathology, such as extreme paranoia, delusional ideation or narcissism (e.g. Groh, 1987; Plomin & Post, 1997). In this view, the incorrectness of conspiracy theories was usually assumed a priori and, more than this, the delusional aspect of conspiratorial beliefs was thought to result in an incapacity for social or political action (e.g. Hofstadter, 1971).

While it is possible that some people who believe in conspiracy theories suffer forms of psychopathology, this in itself is an incomplete explanation given how widespread conspiracy theories are (Sunstein & Vermeule, 2009; Waters, 1997). Hofstadter, however, has remained influential for his interest in why people acquire conspiracy theories, suggesting that a belief in conspiracy theories was more likely to emerge among those who felt powerless, disadvantaged or voiceless, especially in the face of catastrophe. To use a contemporary example, believing that the 7/7 London bombings were perpetrated by the British or Israeli governments may be, for some individuals at least, a means of making sense of turbulent social or political phenomena.

To the extent that conspiracy theories fill a need for certainty, it is thought they may gain more widespread acceptance in instances when establishment or mainstream explanations contain erroneous information, discrepancies, or ambiguities (Miller, 2002). A conspiracy theory, in this sense, helps explain those ambiguities and ‘provides a convenient alternative to living with uncertainty’ (Zarefsky, 1984, p.72). Or as Young and colleagues (1990, p.104) have put it, ‘[T]he human desire for explanations of all natural phenomena – a drive that spurs inquiry on many levels – aids the conspiracist in the quest for public acceptance.’

In addition, it is also thought that conspiracy theories offer explanations of the world that are not contradicted by information available to adherents. In the context of extremism, Hardin (2002) has discussed what he calls a ‘crippled epistemology’: in some cases, extremism is not an irrational response, but rather stems from the fact that people have very little correct or accurate information. Sunstein and Vermeule (2009) apply a similar perspective to conspiracy theories: those who believe in conspiracy theories may be responding rationally and logically to what little information they receive, even if that information appears absurd in relation to wider, publicly available knowledge.

Other scholars have extended or revised Hofstadter’s original powerlessness conjecture in order to explain how adherents come to hold conspiracy theories. Some have suggested that an inability to attain goals leads to conspiracy theories (Edelman, 1985; Inglehart, 1987), while others view conspiracy theories as affording adherents a means of maintaining self-esteem (e.g. Robins & Post, 1997), coping with persecution (Combs et al., 2002), reasserting individualism (Davis, 1969; Melley, 2000), expressing negative feelings (Ungerleider & Wellisch, 1979) or reaffirming imagined positions of exclusive knowledge (Mason, 2002). These contrasting theories, however, share the distinguishing assumption that conspiracy theories are a rational attempt to understand complex phenomena and deal with feelings of powerlessness. In this sense, such beliefs reveal not psychopathological minds but the lived experience and consciousness of groups of individuals (Sanders & West, 2003).

Psychological accounts

Early psychological studies often sought to highlight characteristics of conspiracy theories themselves, rather than characteristics of the audience. So, for example, conspiracy theories were described as being characterised by poor or unproven evidence, circular reasoning, repetition of unproved premises, and the creation of false predicaments (e.g. Young et al., 1990; Zarefsky, 1984). On the other hand, once the notion that conspiracy theories serve some psychological need became established, a small number of studies began to explicitly examine the socio-cognitive basis of those beliefs.

For example, one early study examined the effects of exposure to Oliver Stone’s 1991 film JFK, in which it is alleged that the assassination of John F. Kennedy was a conspiracy at the highest levels of government. The authors found that the film changed beliefs toward accepting the broad conspiracy theory and ‘significantly aroused anger’, which was explained as a function of helplessness (Butler et al., 1995, p.237). Moreover, viewing the film was found to be associated with a decrease in viewers’ (self-reported) intention to vote or make political contributions, suggesting that the message of the film carried over to general political judgements.

Other research activities have focused on the psychological factors and processes associated with belief in conspiracy theories. For example, some early work suggested that conspiracy theories emerged because of ‘an irrational need to explain big and important events with proportionately big and important causes’ McCauley & Jacques, 1979, p.637; see also Leman, 2007). Clarke (2002), on the other hand, has discussed conspiracy theories in the context of the fundamental attribution bias: because of the general tendency to overestimate the importance of dispositional factors and underestimate situational factors, conspiracy theorists are more likely to blame Hofstadter’s (1966) ‘preternaturally effective international conspiratorial network’ even when adequate situational explanations are available. This may be especially true when people are outraged or distressed and seek to justify their emotional state by claiming intentionality of actions even in the absence of evidence (cf. Festinger, 1957).

Sunstein and Vermeule (2009) have suggested that the emotional content of many conspiracy theories plays an important role in their dissemination and acceptance. They cite studies showing that ‘urban legends’ that are devised to trigger strong emotions are more likely to be spread among populations (e.g. Heath et al., 2001). Applying this to conspiracy theories, they postulate that conspiracy theories create intense emotions that help spread similar beliefs, while also providing a justification for affective states produced by some traumatic event.

Other relevant work has examined the psychological impact of exposure to conspiracy theories, particularly in relation to mass media sources (e.g. Butler et al., 1995), but also in relation to the third-person effect (the tendency for people to believe that persuasive media has a larger influence on others than themselves). In one study, Douglas and Sutton (2008) had participants read material containing conspiracy theories about Princess Diana’s death before rating their own and others’ agreement with the statements, as well as their perceived retrospective attitudes. They found that participants significantly underestimated how much the conspiracy theories influenced their own attitudes.

In an earlier study, McHoskey (1995) predicted that conspiracy theories concerning the assassination of JFK, and possibly all conspiracy theories, would continue endlessly because of the processes of biased assimilation and attitude polarisation. In the first instance, when opposing sides were presented with the same evidence, McHoskey (1995) showed that there was a tendency to uncritically accept evidence that was supportive of one’s own argument, while scrutinising and discrediting contrary evidence. When participants were presented with mixed evidence, there were signs of attitude polarisation, with participants reporting that they were more in favour of their initial viewpoint, rather than reporting a reversal of their beliefs. In a similar vein, Leman and Cinnirella (2007) found that conspiracy believers judged fictitious accounts of an assassination more plausible if it was consistent with their beliefs, a tendency called ‘confirmation bias’. Conspiracy believers found that ambiguous information fitted better with a conspiracist explanation, whereas non-believers believed it suited a non-conspiracist account. In other words, the same piece of information can be used to support very different accounts, depending on who it is presented to.

Individual differences
Perhaps one of the most important conclusions to emerge from the handful of studies to focus explicitly on the individual antecedents of belief in conspiracy theories was Goertzel’s (1994) assertion that conspiracy beliefs form part of a ‘monological belief system’. This allows conspiracy theorists to easily assimilate explanations for new phenomena that would otherwise be difficult to understand or would threaten their existing beliefs. Recent work supports this, showing that those who more strongly endorsed 9/11 conspiracy theories were also more likely to believe in other, seemingly unrelated conspiracy theories (Swami et al., in press).

Related work in this area has provided some support for early sociological work on conspiracy theories. For example, studies have variously reported significant associations between conspiracist ideation and anomie, distrust in authority, political cynicism, powerlessness and self-esteem (Abalakina-Paap et al., 1999; Goertzel, 1994; Swami et al., in press). Interestingly, at least two studies have also reported significant associations between conspiracist beliefs and authoritarianism (Abalakina-Paap et al., 1999; McHoskey, 1995), which the former study explained as a manifestation of the tendency of believers in conspiracy theories to blame outgroups for problems experienced by the ingroup.

Most recently, Swami and colleagues (in press) found that 9/11 conspiracist beliefs were significantly associated with the Big Five personality factor of Openness to Experience, with the authors suggesting that intellectual curiosity, an active imagination, and a proclivity for new ideas results in greater exposure and subsequent assimilation of conspiracist beliefs. Interestingly, Swami et al. (in press) also found that individuals who more strongly believed in conspiracy theories were more supportive of democratic principles. They went on to argue that, for participants who reject the political system as undemocratic, mainstream explanations of social events are unsatisfactory precisely because they are provided by the very sources that these participants doubt.

Good or bad?
What practical impact do conspiracy theories have? Some scholars (e.g. Clarke, 2002) argue that conspiracy theories are ultimately beneficial because they reveal actual anomalies in mainstream explanations and demand greater transparency from governments (see
also Leman, 2007). The fact that some conspiracy theories (such as US Department of Defence plans to stimulate acts of terrorism and blame them on Cuba) have turned out to be true certainly bears out this point. Miller (2002) likewise contends that conspiracy theories provide individuals with a public opportunity, otherwise likely denied to them, of addressing the credibility of governments or other socio-political actors. As Fenster (1999, p.109) writes, conspiracies ‘must be recognised as a cultural practice that attempts to map, in narrative form, the trajectories and effects of power’. In this view, conspiracy theories may be regarded as the beginnings of social movements that could create positive change and foster solidarity (Sasson, 1995).

The same authors, however, are also quick to caution that conspiracy theories remain limited because their critique of power structures is often highly simplistic. In many cases, conspiracy theories succumb to racist or exclusionary narratives, thus losing any positive thrust. Moreover, conspiracy theories typically threaten to unravel and ‘leave unsettled the resolution to the question of power that [they] attempt to address’ (Fenster, 1999, p.109). For Fenster (1999) and Miller (2002), in particular, conspiracy theories have the potential to create constructive socio-political change, but also the ability to sow discord, violence and public mistrust, while diverting attention from political issues of real significance and undermining democratic debate.

Some scholars have also noted the negative practical effects of conspiracy theories on a range of behaviours. Consider, for example, the conspiracy theories held by some that birth control and HIV/AIDS are plots against African Americans (e.g. Bird & Bogart, 2003).

Certainly, the history of segregation in the US, the conducting of unethical research with African Americans (such as the Tuskegee syphilis study), and contemporary experiences of racism help explain the existence of such theories. However, adherence to such conspiracy theories has also been associated with less consistent pregnancy prevention and condom use, possibly impacting upon knowledge about HIV/AIDS and AIDS prevention programmes (e.g. Bogart & Thorburn, 2006).

Documenting the prevalence of conspiracy theories only provides a starting point for tackling their negative effects. Because of their nature, beliefs in conspiracy theories have proven very difficult to repudiate (Keeley, 1999): group members may segregate themselves (informationally, though also, sometimes, physically) and over time become increasingly distrustful of the motives of others. Kramer (1994) called this an example of a ‘sinister attribution error’: because in extreme cases they feel under constant scrutiny, individuals may overestimate personalistic motives among others and see purposeful plots where there are in fact benign actions.

In such a scenario, what should be the response of scholars and other interested parties? Some authors have recently suggested possible practical means of tackling false and harmful conspiracy theories, such as enlisting independent groups to rebut theories or ‘cognitively infiltrate’ conspiracist groups (see Sunstein & Vermeule, 2009). The assumption here is that beliefs in conspiracy theories reflect insufficiently critical assimilation of knowledge and that practical steps can be taken, albeit with difficulty, to counter that crippled epistemology. On another level, however, many contemporary conspiracy theories also reflect a deep cynicism toward, and diminished faith in, governance (Goldberg, 2004). For example, the finding that almost a quarter of British Muslims believe that the four men blamed for the London bombings did not carry out the attacks (Soni, 2007) reflects, in part at least, the alienation of many British Muslims from mainstream politics and governance. A first and important step in tackling potentially harmful conspiracy theories would be to address such causes of popular discontent.

For scholars, there remain several neglected individual difference variables, including just-world beliefs, locus of control, subjective happiness, and possibly even paranormal beliefs. It may also prove useful to distinguish between beliefs that reflect ‘political paranoia’ in the traditional sense, and political realism. In doing so, it will be important for scholars to drop the assumption that all conspiracy theories are equally unbelievable. Only by evaluating and understanding ‘both the context of the explanation and the effects of the explanation’ (Waters, 1997, p.123) will we appreciate to what extent conspiracy theories reflect everyday cognitions.

Viren Swami
is in the Department of Psychology at the University of Westminster

Rebecca Coles
is in the Department of Psychology at the University of Westminster


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Sobre conspirações...

A verdade ', o programa de TV The X-Files nos disse, "é lá fora". Milhões de pessoas em todo o mundo parecem concordar, descrendo contas oficiais de importantes acontecimentos sociais e políticos. Nos Estados Unidos, por exemplo, os estudiosos têm notado um aumento constante no número de participantes das pesquisas que acreditam que Lee Harvey Oswald não agiu sozinho no assassinato de John F. Kennedy (Goertzel, 1994; McHoskey, 1995). Na esteira de 9/11, os comentaristas destacaram a proliferação de teorias conspiratórias sobre o evento (por exemplo, Goldberg, 2004), com pesquisas que sugerem que mais de um quarto dos entrevistados acreditam que o governo dos EUA sabia de antemão (Zogby International, 2004), participou , ou não tomou nenhuma ação para parar os ataques (Hargrove & Stempel, 2006).

Mas as teorias conspiratórias não são um fenômeno exclusivamente americano: em uma pesquisa de sete países predominantemente muçulmanos, Gentzkow e Shapiro (2004) relataram que quase quatro quintos dos entrevistados não acreditam que os ataques de 9/11 foram realizados por árabes, acreditando vez que foi o trabalho dos governos dos EUA ou de Israel (por teorias conspiratórias outros no Oriente Médio, ver Zonis & Joseph, 1994). Na Grã-Bretanha, série de documentários da BBC Os Arquivos da Conspiração examinou uma série de teorias em circulação actual, incluindo aquelas sobre as mortes da princesa Diana e de armas da ONU inspetor David Kelly, o bombardeio da PanAm Flight 103, e os atentados de Londres de 7 de julho de 2005 .

Dado crença generalizada de tais teorias da conspiração em todo o mundo, ela vem como uma surpresa ao saber que ainda há uma carência de pesquisas empíricas sobre o tema (Abalakina-Paap et al., 1999). Parte do problema pode ser que os acadêmicos não têm tradicionalmente envolvida com as teorias da conspiração por medo de serem estigmatizados como os teóricos da conspiração em si. Até recentemente, não era raro encontrar relatos de possíveis conspirações reais ou prefaciado por isenções do tipo que Ramsay (1990) observa: "Na companhia intelectualmente respeitável, é necessário iniciar qualquer referência a ... conspirações com o aviso de que o alto-falante "não acredita na teoria da conspiração da história (ou política)". '

Um problema relacionado é na distinção entre uma teoria da conspiração e uma consciência de verdadeiros conspirações políticas. A definição ampla do que o primeiro foi fornecida no ensaio de Hofstadter (1966) seminal, "O estilo paranóico na política americana", onde uma teoria da conspiração foi descrito como uma crença na existência de uma "vasta, insidiosa, extraordinariamente eficaz rede internacional conspiratória projetado para perpetrar atos de caráter mais diabólica "(p.14; para discussões alargadas, ver Bale, 2007; Sunstein & Vermeule, 2009). Que tais crenças são relativamente generalizada sugere que cumprir determinadas funções sociais ou necessidades psicológicas; dado esse papel, as teorias da conspiração são merecedores do mesmo estudo acadêmico como outros religiosos, crenças políticas ou sociais (Bale, 2007).

O restante deste artigo discute tanto trabalho no início de sociologia e estudos culturais sobre as causas da teorização conspiração, e emergentes pesquisa psicológica centrada sobre os antecedentes diferença individual de teorias da conspiração. Concluímos com razões mais pesquisas sobre teorias da conspiração é importante, tanto em termos de pesquisa acadêmica e prática sócio-política.

Trabalho sociológico cedo
Ensaio Hofstadter (1966) sobre o "estilo paranóico ', em que examinou teorias da conspiração de direita, de forma eficaz definir o tom de boa parte da investigação que se seguiria. O estilo paranóico, Hofstadter (1971, pp.2-3) argumentou, foi resultado de "extraordinariamente irritado mentes ', cujo julgamento foi de alguma forma" distorcida ". Seguindo essa linha, alguns estudiosos passaram a ver teorias da conspiração como um produto da psicopatologia, como paranóia extrema, ideação delirante ou narcisismo (por exemplo, Groh, 1987; Plomin & Post, 1997). Nesta perspectiva, a incorreção das teorias de conspiração foi geralmente assumido a priori e, mais do que isso, o aspecto ilusório de crenças conspiratórias foi pensado para resultar em uma incapacidade de ação social ou política (por exemplo, Hofstadter, 1971).

Embora seja possível que algumas pessoas que acreditam em teorias conspiratórias sofrem formas de psicopatologia, isso em si é uma explicação incompleta dada a teorias da conspiração são generalizados (Sunstein & Vermeule, 2009; Waters, 1997). Hofstadter, no entanto, manteve-se influente por seu interesse em saber por que as pessoas adquirem as teorias da conspiração, sugerindo que a crença em teorias da conspiração era mais provável que surja entre aqueles que se sentia impotente, em desvantagem ou marginalizados, especialmente em face de uma catástrofe. Para usar um exemplo contemporâneo, acreditando que os atentados 7/7 de Londres foram perpetrados pelos governos britânico ou israelense pode ser, para alguns indivíduos, pelo menos, um meio de dar sentido a turbulência fenômenos sociais ou políticos.

Na medida em que as teorias da conspiração preencher uma necessidade de segurança, acredita-se que eles podem ganhar mais aceitação generalizada em casos em que explicações estabelecimento ou mainstream conter informações erradas, as discrepâncias ou ambigüidades (Miller, 2002). A teoria da conspiração, neste sentido, ajuda a explicar essas ambigüidades e "fornece uma alternativa conveniente para viver com a incerteza" (Zarefsky, 1984, p.72). Ou, como jovem e colegas (1990, p.104) colocaram, "[T] ele desejo humano para obter explicações sobre todos os fenômenos naturais - uma unidade que estimula a investigação em vários níveis -. Ajuda o conspiracist na busca da aceitação do público '

Além disso, pensa-se também que as teorias conspiratórias oferecem explicações do mundo que não estão em contradição com as informações disponíveis para os adeptos. No contexto do extremismo, Hardin (2002) discutiu o que ele chama de "epistemologia aleijado": em alguns casos, o extremismo não é uma resposta irracional, mas sim decorre do fato de que as pessoas têm muito pouca informação correta ou precisa. Sunstein e Vermeule (2009) aplicar uma perspectiva semelhante às teorias da conspiração: aqueles que acreditam em teorias da conspiração podem responder de forma racional e logicamente a pouca informação que recebem, mesmo que a informação parece absurdo em relação ao conhecimento mais amplo, à disposição do público.

Outros estudiosos prorrogado ou revisto conjectura Hofstadter impotência original, a fim de explicar como os adeptos vêm para segurar as teorias da conspiração. Alguns têm sugerido que a impossibilidade de atingir as metas leva a teorias da conspiração (Edelman, 1985; Inglehart, 1987), enquanto outros vêem teorias conspiratórias como adeptos proporcionando um meio de manter a auto-estima (por exemplo, Robins & Post, 1997), lidar com a perseguição (Combs et al, 2002)., reafirmando o individualismo (Davis, 1969; Melley, 2000), expressão de sentimentos negativos (Ungerleider & Wellisch, 1979) ou reafirmar posições imaginárias de conhecimento exclusivo (Mason, 2002). Essas teorias contrastantes, no entanto, compartilham o pressuposto de distintivos que teorias de conspiração são uma tentativa racional de compreender fenómenos complexos e lidar com sentimentos de impotência. Nesse sentido, essas crenças não revelar mentes psicopatológicos, mas a experiência vivida ea consciência de grupos de indivíduos (Sanders & West, 2003).

Contas psicológicos

Os primeiros estudos psicológicos, muitas vezes procurou destacar as características de teorias de conspiração em si, em detrimento de características da audiência. Assim, por exemplo, as teorias conspiratórias foram descritos como sendo caracterizado por evidência pobre ou não provada, raciocínio circular, a repetição de lojas não provadas, ea criação de predicamentos falsos (por exemplo, Young et ai, 1990;. Zarefsky, 1984). Por outro lado, uma vez que a noção de que as teorias da conspiração servir alguma necessidade psicológica tornou-se estabelecido, um pequeno número de estudos começou a examinar explicitamente a base sócio-cognitiva dessas crenças.

Por exemplo, um estudo inicial examinou os efeitos da exposição de 1991 de Oliver Stone, filme JFK, em que alega-se que o assassinato de John F. Kennedy foi uma conspiração nos mais altos níveis do governo. Os autores descobriram que o filme mudou as crenças em direção a aceitar a teoria da conspiração ampla e "raiva significativamente despertou", o que foi explicado em função do desamparo (Butler et al., 1995, p.237). Além disso, vendo o filme foi encontrado para ser associado com uma diminuição de espectadores "(auto-referida) intenção de votar ou fazer contribuições políticas, sugerindo que a mensagem do filme realizado sobre a política geral julgamentos.

Outras actividades de investigação têm-se centrado sobre os fatores e processos psicológicos associados com a crença em teorias da conspiração. Por exemplo, alguns trabalhos iniciais sugeriram que as teorias conspiratórias surgiram por causa de "uma necessidade irracional para explicar eventos grandes e importantes com as causas proporcionalmente grandes e importantes dos McCauley & Jacques, 1979, p.637, ver também Leman, 2007). Clarke (2002), por outro lado, discutiu as teorias da conspiração, no âmbito do viés de atribuição fundamental: por causa da tendência geral a superestimar a importância dos fatores disposicionais e subestimar os fatores situacionais, os teóricos da conspiração são mais propensos a culpar Hofstadter (1966 ) "extraordinariamente eficaz rede internacional de conspiração", mesmo quando explicações situacionais adequados estão disponíveis. Isso pode ser especialmente verdade quando as pessoas estão indignadas ou angustiados e procuram justificar seu estado emocional, alegando a intencionalidade das ações, mesmo na ausência de provas (cf. Festinger, 1957).

Sunstein e Vermeule (2009) sugeriram que o conteúdo emocional de muitas teorias de conspiração desempenha um papel importante na sua divulgação e aceitação. Eles citam estudos que mostram que de lendas urbanas 'que são concebidos para provocar emoções fortes são mais propensos a se espalhar entre as populações (por exemplo, Heath et al., 2001). Aplicando esta a teorias de conspiração, eles postulam que as teorias da conspiração criar emoções intensas que ajudam a espalhar crenças similares, além de fornecer uma justificativa para estados afetivos produzidos por algum evento traumático.

Outros trabalhos relevantes examinou o impacto psicológico da exposição a teorias conspiratórias, especialmente em relação a fontes de mídia de massa (por exemplo, Butler et al., 1995), mas também em relação ao efeito de terceira pessoa (a tendência para as pessoas acreditarem que persuasivo mídia tem uma maior influência sobre os outros do que eles mesmos). Em um estudo, Douglas e Sutton (2008) teve participantes leram as teorias da conspiração sobre materiais contendo morte da princesa Diana antes de avaliar sua própria e concordância dos outros com as declarações, bem como suas atitudes percebidas retrospectivos. Eles descobriram que os participantes significativamente subestimado o quanto as teorias de conspiração influenciado suas próprias atitudes.

Em um estudo anterior, McHoskey (1995) previu que as teorias conspiratórias sobre o assassinato de JFK e, possivelmente, todas as teorias da conspiração, continuaria indefinidamente por causa dos processos de assimilação parcial e polarização atitude. Em primeira instância, os lados opostos quando foram apresentados com a mesma evidência, McHoskey (1995) mostrou que houve uma tendência a aceitar acriticamente evidência de que era solidário de um argumento do próprio, enquanto evidência contrária controlar e descrédito. Quando os participantes foram presenteados com sinais mistos, havia sinais de polarização atitude, com os participantes informando que eles estavam mais em favor de seu ponto de vista inicial, ao invés de relatar uma reversão de suas crenças. Numa veia similar, Leman e Cinnirella (2007) encontraram que os crentes da conspiração julgado contas fictícias de um assassinato mais plausível, se fosse consistente com suas crenças, uma tendência chamada de "viés de confirmação". Crentes de conspiração constatou que a informação ambígua equipados melhor com uma explicação conspiracist, enquanto os não-crentes acreditavam que atendia a conta não conspiracist. Em outras palavras, a mesma peça de informação pode ser usada para suportar as contas muito diferentes, dependendo do que é apresentado para.

As diferenças individuais
Talvez uma das conclusões mais importantes a surgir a partir de um punhado de estudos para se concentrar explicitamente sobre os antecedentes individuais de crença em teorias da conspiração era a afirmação de Goertzel (1994) que fazem parte da conspiração crenças de um "sistema de crenças monológica '. Isso permite que os teóricos da conspiração facilmente assimilar novas explicações para os fenômenos que de outra forma seriam difíceis de entender ou poderia ameaçar suas crenças existentes. Trabalhos recentes suporta este, mostrando que aqueles que mais fortemente apoiado teorias 9/11 de conspiração também foram mais propensos a acreditar em outras teorias da conspiração aparentemente não relacionados (Swami et al., No prelo).

Trabalhos relacionados com esta área tem prestado algum apoio para o trabalho sociológico no início teorias da conspiração. Por exemplo, estudos têm relatado de forma variada associações significativas entre ideação conspiracist e anomia, desconfiança na autoridade, cinismo político, impotência e auto-estima (Abalakina-Paap et al, 1999;. Goertzel, 1994;. Swami et al, in press). Curiosamente, pelo menos dois estudos também relataram associações significativas entre as crenças conspiracist e autoritarismo (Abalakina-Paap et al, 1999;. McHoskey, 1995), que o estudo anterior explicado como uma manifestação da tendência dos crentes em teorias da conspiração para culpar outgroups para os problemas vivenciados pelo grupo interno.

Mais recentemente, Swami e colegas (no prelo) revelou que 9/11 crenças conspiracist foram significativamente associados com o fator de personalidade Big Five de abertura à experiência, com os autores sugerem que a curiosidade intelectual, uma imaginação ativa, e uma propensão para novos resultados idéias na maior exposição e posterior assimilação de crenças conspiracist. Curiosamente, Swami et al. (No prelo) também encontraram que os indivíduos que mais fortemente acredita em teorias conspiratórias foram mais favoráveis ​​dos princípios democráticos. Eles passaram a argumentar que, para os participantes que rejeitam o sistema político como antidemocráticos, explicações tradicionais de eventos sociais são insatisfatórios, precisamente porque eles são fornecidos pelas próprias fontes que dúvida estes participantes.

Bom ou ruim?
O impacto prático não tem teorias conspiratórias? Alguns estudiosos (por exemplo, Clarke, 2002) argumentam que as teorias da conspiração são, em última análise benéfica porque revelam anomalias reais nas explicações tradicionais e exigir maior transparência dos governos (ver
também Leman, 2007). O fato de que algumas teorias conspiratórias (como EUA Departamento de Defesa pretende estimular actos de terrorismo e culpá-los em Cuba) acabaram por ser verdade, certamente confirma este ponto. Miller (2002) também afirma que as teorias da conspiração proporcionar aos indivíduos uma oportunidade do público, caso contrário, provavelmente negou-lhes, de abordar a credibilidade dos governos e outros atores sócio-políticos. Como Fenster (1999, p.109) escreve, conspirações "deve ser reconhecido como uma prática cultural que tenta mapear, em forma narrativa, as trajetórias e os efeitos de poder". Nesta perspectiva, as teorias da conspiração podem ser consideradas como o início de movimentos sociais que poderiam criar uma mudança positiva e fomentar a solidariedade (Sasson, 1995).

Os mesmos autores, no entanto, estão também prontos a advertir que as teorias da conspiração permanecem limitados porque a sua crítica das estruturas de poder é muitas vezes altamente simplista. Em muitos casos, as teorias da conspiração sucumbem a narrativas racistas ou de exclusão, perdendo assim qualquer impulso positivo. Além disso, teorias da conspiração tipicamente ameaçar a desvendar e 'deixar inquieta a resolução para a questão do poder que [eles] tentativa de tratar "(Fenster, 1999, p.109). Para Fenster (1999) e Miller (2002), em particular, as teorias da conspiração têm o potencial para criar mudanças sócio-político construtivo, mas também a capacidade para semear a violência, discórdia e desconfiança do público, enquanto que desviar a atenção de questões políticas de importância real e minar o debate democrático.

Alguns estudiosos também observaram os efeitos negativos práticas de teorias de conspiração em uma gama de comportamentos. Considere, por exemplo, as teorias de conspiração realizada por alguns que controle de natalidade e HIV / AIDS são conspirações contra Africano americanos (por exemplo, Bird & Bogart, 2003).

Certamente, a história da segregação nos os EUA, a realização de pesquisas anti-ético com Africano americanos (como o estudo de sífilis de Tuskegee), e experiências contemporâneas de racismo ajuda explicar a existência de tais teorias. No entanto, a adesão a teorias da conspiração também tem sido associada a prevenção da gravidez e menos consistente do uso do preservativo, possivelmente algum impacto sobre o conhecimento sobre o HIV / AIDS e programas de prevenção da AIDS (por exemplo, Bogart & Thorburn, 2006).

Documentando a prevalência de teorias de conspiração somente fornece um ponto de partida para combater seus efeitos negativos. Devido à sua natureza, as crenças em teorias da conspiração têm se mostrado muito difícil repudiar (Keeley, 1999): membros do grupo podem se segregam (informacionalmente, embora também, às vezes, fisicamente) e ao longo do tempo tornam-se cada vez mais desconfiada dos motivos dos outros. Kramer (1994) chamam a isto um exemplo de um "erro de atribuição sinistra ': porque em casos extremos, eles se sentem sob constante escrutínio, os indivíduos podem superestimar motivos personalistas entre outros e ver parcelas propositais onde há de fato ações benignas.

Em tal cenário, qual deve ser a resposta de estudiosos e outros interessados? Alguns autores têm sugerido recentemente possíveis meios práticos de combater teorias conspiratórias falsas e prejudiciais, tais como alistamento grupos independentes para refutar teorias ou 'cognitivamente infiltrar dos grupos conspiracist (ver Sunstein e Vermeule, 2009). A suposição aqui é que as crenças em teorias da conspiração refletir assimilação pouco crítica do conhecimento e que medidas concretas podem ser tomadas, embora com dificuldade, para contrariar a epistemologia aleijado. Em outro nível, no entanto, muitas teorias da conspiração contemporâneas também refletem um profundo cinismo direção, e fé em diminuição, governança (Goldberg, 2004). Por exemplo, a constatação de que quase um quarto dos muçulmanos britânicos acreditam que os quatro homens culpados pelos atentados de Londres não realizar os ataques (Soni, 2007) reflete, pelo menos em parte, a alienação de muitos muçulmanos britânicos da política mainstream e governança. Um primeiro e importante passo na luta contra as teorias da conspiração potencialmente prejudiciais seria enfrentar tais causas de descontentamento popular.

Para os estudiosos, continuam a existir várias variáveis ​​individuais negligenciadas diferença, incluindo apenas o mundo das crenças, locus de controle, a felicidade subjetiva, e possivelmente até mesmo crenças paranormais. Também pode ser útil para distinguir entre as crenças que refletem a 'paranóia política "no sentido tradicional, e realismo político. Ao fazer isso, será importante para os estudiosos a cair no pressuposto de que todas as teorias da conspiração são igualmente inacreditável. Somente através da avaliação e compreensão "tanto no contexto da explicação e os efeitos da explicação" (Waters, 1997, p.123) vamos apreciar o que as teorias da conspiração extensão refletir cognições diárias.